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OneWeb创始人计划推出具有可持续性的巨型卫星星座,以精准捕获近地轨道的太空垃圾

太空垃圾在近地轨道的扩散已经成为一个不容忽视的问题。近年来,这种现象变得越来越严重。

2021 年 11 月,一则重大新闻事件占据了各大网站的头条。当时,俄罗斯发射升空了一颗直升式反卫星武器,摧毁了一颗名为 Cosmos-1408 的卫星。这项反卫星试验共产生了超过 1500 块可跟踪碎片和几十万块微小的碎片,给国际空间站的正常运行带来了极大的威胁。

因此,世界区域空间站的宇航员不得不纷纷执行快速、安全的程序来防止碰撞的发生。相反,美国副总统卡玛拉·哈里斯(Kamala Harris)于今年 4 月 18 日访问范德堡外空部队基地,宣布美国不会开展直升式反卫星武器(DA-ASAT)试验,并呼吁其他国家共同努力,将此作为一种新的负责任的国际太空行为规范确立下来。

如果只考虑低地球轨道(Low Earth Orbiting)中额外物体碰撞后可能发生的状况,那么,低地球轨道上的物体越多,发生碰撞的机会就会越多。因此,不仅军事行动会加剧太空垃圾的扩散,像亚马逊、SpaceX 和 Telesat 这些公司也可能会产生额外的碎片。

这是否说明发射反卫星武器与清理低地球轨道两项行动不能兼容呢?卫星服务提供商 OneWeb 的创始人格雷格·惠勒(Greg Wyler)并不这么认为。为了更好地解决这个问题,他于今年创立了一个名为 E-Space 的公司并发表了对外声明:“我们希望能够发射一个由航天器组成的网状通信卫星网络,来协调两项行动的不容之处。而这些通信卫星能够在其有效生命结束之前,精准地捕获低地球轨道上的那些微小碎片。”

不过,需要说明的是,E-Space 公司并没有对外公布卫星如何准确地捕获碎片、并使其脱离轨道这项技术,而是宣称该技术具有专利性质。E-Space 公司计划在发射公司的所在地新西兰的毛利西亚半岛,发射三颗示范卫星,并作为火箭实验室(Rocket Lab)后续共乘任务的一部分,但发射时间不会早于今年的 4 月 28 日。

E-Space 公司表示,虽然这些示范卫星不会对轨道粒子捕获机制进行测试,但三个航天器将会分别负责验证不同的系统和技术。这些卫星不仅具有灵活捕获太空垃圾的能力,横截面还会更小。并且,在发生任何故障的情况下都会自动脱离轨道,上述两个特点也将有利于提高巨型卫星星座的可持续性。此外,为了确保企业和政府的通信安全,卫星将采用“点对点”通信模型和“零信念”拓扑结构。

“在确立要建造十万颗卫星的计划以后,我们还会进行严格的监测来确保因我们而造成的影响能够显著地减少。从碰撞概率来看,大多数情况下是噪音导致的影响,我们产生的影响要小得多。”惠勒进一步解释说,“所以,尽管现在我们比其他国家拥有更多的卫星,但因我们而增加的碰撞可能性幅度则可以忽略不计。”

目前,根据 E-Space 公司对外发布的信息,尚不清楚其计划最终交付的卫星的具体种类,但他们正考虑建造远超过任何现有或计划中的巨型卫星星座的数量。

具有技术工程师和企业家等多重身份的惠勒对太空领域并不陌生,在创立 E-Space 公司前,他先后构想并创立了两家公司。2007 年,他创立了卫星互联网公司 O3b Networks 并成功完成了中地球轨道(MEO)的商业化运营,实现在不需要铺设光纤的条件下就能向偏远地区传输互联网的目标。

2012 年,他创立了全球卫星电信网络公司 OneWeb,梦想连接全世界所有没有联网的学校,用互联网来推动经济增长,改善教育并促进社会发展。

(来源:OneWeb)

此后,OneWeb 公司开发大规模生产技术,每周完成 15 颗互联网卫星的制造,创建全球卫星制造供应链。迄今为止,OneWeb 已完成 34 亿美元的融资。今年 2 月,在 Prime Movers Lab 公司的支持下,E-Space 公司成立并通过种子基金筹集了 5000 万美元。目前,该公司已有 50 多名员工,计划 2023 年开始大规模地生产卫星。

惠勒表示,E-Space 公司可能会在 2023 年或 2024 年交付具有轨道清理功能的演示卫星。“发射更多卫星会更好吗?”他将巨型卫星星座轨道碎片与河中的牡蛎相联系,并做了个形象的对比,“牡蛎能够净化河流。这里有很多牡蛎,还有一条非常干净的河流。”

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参考:https://techcrunch.com/2022/04/27/oneweb-founder-greg-wylers-new-startup-wants-to-launch-a-sustainable-satellite-mega-constellation/

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