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宣称对标马斯克Neuralink,陈天桥和沈南鹏投资近1亿元支持这家中国脑科学初企

脑科学赛道又诞生出了一家新的中国创业公司。

钛媒体获悉,今天(1月11日),聚焦侵入式脑机接口设备研发的脑科学创企NeuroXess脑虎科技(以下简称“脑虎科技”),宣布完成总额达9700万元人民币的天使轮及Pre-A轮融资,本次由盛大和沈南鹏创立的红杉中国种子基金领投,涌铧投资、联新资本、脑智创联跟投。

脑虎科技方面表示,依托中科院科学家团队,以及自主原创核心技术,该公司直接对标世界首富埃隆·马斯克(Elon Musk)创立的美国Neuralink公司。

值得一提的是,脑虎科技两位80后创始人是中科大的同班同学。其中,公司创始人兼首席科学家陶虎教授曾在美国攻读博士和从事博士后研究,2014年学成回国,目前是国内脑机接口领域的权威专家;而脑虎科技创始人兼CEO彭雷是一位连续成功的创业者,曾担任国内SaaS公司客如云的CEO,后来被阿里集团收购之后,2021年10月,彭雷辞去了阿里本地生活资深副总裁职务,如今投身脑科学领域。

本轮融资公布之前,彭雷接受了钛媒体App采访。他表示,“我个人二十年连续创业很享受通过创业来改变社会和创造未来的过程,而且我一直以来的创业终极目标之一就是推动奇点的早日到来,实现人工智能和人类智能的共生共存。而脑机接口无疑是实现人机孪生这一重大目标的最重要关键一步。这次和老同学陶虎一起,回到我们熟悉的科学体系重新创业,回到我擅长和热爱的硬科技领域,非常期待和兴奋。”

针对本轮融资,前中国首富、盛大集团和天桥脑科学研究院创始人陈天桥表示,“脑机接口一直是我最关注、最感兴趣的脑科学领域之一。我很高兴能够从慈善科研和创业孵化两个维度,全面支持陶虎这样充满梦想又脚踏实地的杰出中国青年科学家。”(详见钛媒体前文:《脑机革命:马斯克向左,陈天桥向右|钛媒体·封面》)

值得一提的是,脑虎科技成立至今的三次融资,陈天桥旗下的盛大全部参与,既是天使轮唯一投资者,也是最大的机构投资者。

“我们以慈善的方式支持脑科学研究的初心不会改变。正因为这种初心,我们才敢于进入这一高投入、高风险、长时间的科研领域;除了资金,更会提供难以用金钱衡量的稀缺资源。”陈天桥指出,天桥脑科学研究院会持续通过无偿捐赠等形式支持中国脑科学,打造民间慈善支持基础前沿研究的全新模式。对其中产学研结合的科研成果,盛大会通过投资孵化等形式,推进成果转化。他希望把陶虎做成一个支持中国脑科学研究的样板,真正让脑科学成果造福大众,造福科学家。

图为天桥脑科学研究院创办人陈天桥(右)和雒芊芊(左)夫妇(来源:TCCI官网)

80后中国科学家归国,与阿里高管联手打造脑科学公司

脑机接口是个会对人类未来产生颠覆性变革的领域,而其中的侵入式脑机接口被全球科学家公认是最硬核、门槛最高。在全球范围内,从事该领域研发的目前仅有美国的Neuralink、Blackrock等少数几家。

“脑机接口核心挑战是如何在最大限度利用大脑和最低限度损伤大脑之间取得合理的平衡。因为大脑太复杂,我相信无创(非侵入式)脑机接口在情绪调控、认知评估等领域会起到重要的作用,但是真正意义上的脑机接口,只有通过和神经元细胞直接连接才能实现。有创(指的是侵入式)脑机接口是一个门槛非常高的研发,中国迫切需要有这方面的自主核心技术。”80后科学家陶虎教授表示,作为中国侵入式脑机接口领域最具代表性的公司,脑虎科技充满信心地把马斯克的Neuralink作为全球性的赶超目标。

实际上,陶虎是一个科幻迷。在科幻小说和电影里,最让他着迷的就是和大脑有关的技术,比如用思维直接交流、记忆转移。因此,2006年,他在中科大、中科院获得本科、硕士学位之后,选择去美国波士顿大学、美国塔夫茨大学完成他的梦想,最后成为美国塔夫茨大学生物医学工程学科的研究助理教授。

2014年,陶虎在美国学成之后归国。回国后,他到了中国科学院上海微系统与信息技术研究所工作。今天的他,已经是国内脑机接口领域的权威专家,担任中科院上海微系统所副所长以及国家2020前沿实验室创始主任、传感技术国家重点实验室副主任。

2020年10月,天桥脑科学研究院在中国落成第一个前沿实验室的仪式上,陶虎就带着植入在小白鼠脑中的第一代产品,作为研究院支持的项目亮相,引起了轰动。陶虎还加入了天桥脑科学研究院,成为了研究院在中国第一位非神经科学专业的研究员。随后,盛大投资孵化创始人陶虎的这家名为“脑虎科技”的脑科学公司。

而另一位创始人兼CEO彭雷,是互联网行业连续创业者。曾创立团购网站24券,最近一次创业经历,是国内规模最大的SaaS公司之一客如云担任CEO。客如云于2019年被阿里本地生活全资收购,彭雷也加入阿里巴巴本地生活任资深副总裁。2020年10月,彭雷发布内部信,宣布卸任客如云CEO职位。

2022年1月11日上午的发布会上,陶虎和彭雷联合宣布成立“脑虎科技“,并完成近1亿元融资。彭雷接受钛媒体App独家采访时表示,一直以来,他的创业终极目标之一就是推动奇点的早日到来,而脑机接口无疑是关键一步。这次和老同学陶虎一起,回到熟悉的科学体系重新创业,回到擅长和热爱的硬科技领域,他是非常期待和兴奋的。

脑虎科技的技术产品方面,钛媒体App了解到,团队在侵入式脑机接口领域已经完成了核心技术突破以及关键器件制造,已有产品在部分性能上超过了马斯克的Neuralink,而且完成了动物试验,通过了相关伦理审批,将于今年一季度率先开展人体临床试验。

彭雷告诉钛媒体App,“我们可同时采集的柔性电极通道数量,可同时进行解码的算法能力,还有植入材料方面的一些特殊特性,都是超过Neuralink的。”当然他也指出,脑虎科技的产品化和工程化能力还是需要不断、快速补足劣势。

脑虎科技在资本、电极、应用等对标马斯克Nerualink

值得一提的是,脑虎科技现有产品所使用的免开颅微创植入式高通量柔性脑机接口系统,采用了蚕丝蛋白这一中国传统的材料,具有柔软、在体安全性高等独特优势。

彭雷接受钛媒体App独家采访时表示,脑虎科技的终极目标有三个阶段:“终极目标还是利用脑机接口技术,从第一阶段治疗病人,到第二阶段强化普通人,到第三阶段实现人类智能HI和人工智能AI的孪生共存。”

对于脑机接口技术局限性,彭雷表示,“任何一种技术都有他的局限性,目前侵入式脑机接口还是面临很多的技术挑战,比如电极的植入创伤如何做的更小,在体时间如何尽可能延长,设备器件的安全和生物兼容,信号采集和分析的算法等等。而且同时医疗伦理和大众对新技术的接受也需要一个逐步适应的过程。所以我们会保持以严肃的医学基础配合乐观的愿景路径,一步步走向我们的目标。”

陈天桥以慈善家和投资人两个身份支持中国脑科学

陶虎回忆起第一次和前中国首富,盛大集团和天桥脑科学研究院创始人陈天桥相见,是在一年半之前,通过线上视频会议交谈。

当时,他既希望脑虎科技把这一技术继续推进研发,也希望成果转化落地,也接触了一些投资人。受到马斯克Neuralink概念刺激,大家很关心消费级的脑机接口产品预计什么时候可以落地?陶虎咬咬牙回答说10年,有投资人则希望是5年到8年。

“陈天桥听到后,马上对我说,10年不算长,只要你坚持做,一步一个脚印,20年或者30年,我都愿意支持你。”1个小时的沟通,陈天桥当场拍板。更让陶虎惊喜的是,陈天桥表示会用两个身份来全面支持,作为慈善家,天桥脑科学研究院扶持科学家陶虎的科研;作为投资人,盛大投资孵化创始人陶虎的企业。

此后,天桥脑科学研究院在科研领域给予陶虎团队大力的支持。“在创业领域,陈天桥先生不仅投资,而且非常愿意为我出主意,他敏锐的商业眼光和思维让我很受启发,让我明白了产学研结合要以市场和需求为导向,不能在实验室里闭门造车。”陶虎表示。

陶虎透露,目前,天桥脑科学研究院正在积极探讨与微系统所共同培养中国脑机接口领域的交叉复合型人才。而作为国家首批支持科研成果转化的试点单位,中科院上海微系统和信息技术研究所对脑虎科技给予了大力扶持。

陈天桥表示,脑机接口一直是他最关注、最感兴趣的脑科学领域之一。从慈善科研和创业孵化两个维度,他会全面支持陶虎这样的杰出中国青年科学家。

5年诞生1500家企业,为何脑科学赛道火了?

脑虎科技这次融资是整个脑科学投资的一缕缩影。

仅2021年,脑科学领域发生了多笔公开融资信息。去年3月16日,聚焦脑卒中诊疗方案的脑科学企业“脑医生”完成数千万元A 轮融资,投资方为中国风投;3月19日,博睿康完成过亿元B轮融资,由红杉中国领投、老股东凯风创投、熔拓资本跟投;去年8月,研发非侵入式脑机接口技术企业“柔灵科技”完成数千万元天使轮融资;随后8月30日,优脑银河完成5亿元A轮融资,由本草资本领投,荷塘创投、峰瑞资本和光速中国跟投。

不仅如此,去年7月,世界首富、特斯拉CEO马斯克成立的美国脑机接口公司Neuralink,完成了2.05亿美元(约13亿人民币)C轮融资,成为脑机接口领域迄今为止最大规模的一笔融资。Neuralink希望利用带有芯片的侵入式设备帮助治疗人类的脑损伤和神经系统疾病,如让瘫痪或肢体障碍的人仅凭自己的意识就能控制手机电脑。

根据CB Insights的不完全统计,过去5年,全球有泛脑科学相关企业超过1500家,中国约有超过50家。

而在国内,这场探索科学终极疆域的漫长征途中,早已财富自由的陈天桥,开始不计回报地支持脑科学。自2016年起,陈天桥开始在脑科学方面进行相关探索、研究,通过资助基础研究,定义从基础科研到商业落地的逻辑。

那么,为什么脑科学这样一个赛道突然火了?

清华大学生命科学学院的时松海教授曾对媒体表示,一方面是自然科学对人类十分有吸引力和研究意义;二是社会意义重大,随着社会的发展、智能化的推进,脑科学对于AI 技术或者新型智能体系的建立是非常重要。而且随着社会的老龄化加剧,脑神经相关的疾病患者人数越来越多。据统计,中国各种脑疾病患者人数近1.3亿。

此外,脑科学已经成为一项国家战略。去年3月中国在最新的 “五年规划” 和2035年远景目标纲要中,“脑科学与类脑研究”已被列为中国七个需要攻关的科技前沿领域之一。当这一领域研究被纳入国家战略层面,意味着其拥有巨大的市场潜力,CB Insight数据显示,预计将在2024年,全球脑科学领域市场规模有望突破100亿美元,

不过,脑科学依然是一个长周期赛道。陈天桥曾表示,他见了300多个科学家后,逐渐认识到大脑机制的基础研究很难有重大突破,要10年、20年甚至更久。“我们不知道谁会在脑研究上有突破,只能千金买马骨。”

此前钛媒体App独家专访中,陈天桥指出,“我们天桥脑科学研究院(TCCI)搜遍世界上的科学家和实验室,通过5~10个实验室,建立早期的技术模型,不但要资助,而且要将最具潜力、前途的科学家挖进我们的实验室,给他们学术自由、给他们资金,让这些科学家发挥才能,能够做出一个非侵入式的,为人类造福的脑科学技术解决方案。”

2017年底,陈天桥、雒芊芊夫妇创立的TCCI在上海建立转化中心,与复旦大学附属华山医院和上海精神卫生中心紧密合作,首期投入5亿元支持中国的脑科学研究;2021年7月,TCCI捐赠5000万人民币,与上海市精神卫生中心合作建设“人工智能与精神健康实验室”。

陈天桥在采访中强调,他不介入科研研究,只是资助身份,让科学家放开手脚去做一些很重磅的研究课题,只要最终能够落地,对人类有贡献,有帮助,足矣。将“不计成本”的支持科学家开放研究。

(本文首发钛媒体App,作者|林志佳)

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